Ex-Diretora do Departamento de Mulheres da BWA, Beth Hayworth Echols, Passes Away aos 96

BWA pede aos batistas que honrem seu legado de hospitalidade e defesa dos direitos humanos

PARA LIBERAÇÃO IMEDIATA

(FALLS CHURCH, VIRGÍNIA - 16 de dezembro de 2020)

Beth Hayworth Echols, ex-diretora do Departamento de Mulheres da Aliança Mundial Batista (BWA) e defensora apaixonada por seus vizinhos globais, morreu em 10 de dezembro em sua casa em McLean, Virgínia, EUA, aos 96 anos de idade. Enquanto servia na BWA de 1986 a 1995, ela era conhecida como Beth Hayworth MacClaren. A BWA apela a todos os batistas para que lembrem e honrem seu legado de hospitalidade e defesa dos direitos humanos e rezem por sua família durante este tempo.

"Beth Echols tinha um coração para o mundo. Muito antes de assumir seu papel como Diretora Executiva do Departamento de Mulheres da BWA, ela amava e cuidava das pessoas internacionais ao seu redor. Isto a tornou uma apta natural para o papel de Diretora Executiva", disse Moreen Sharp, Diretora Executiva Interina da BWA Women. "Seu mandato foi uma época de grandes mudanças na BWA assim como no cenário global, mas ela forneceu uma base forte - trabalhando fielmente com sua equipe, abordando as questões das mulheres e atraindo as mulheres para causar um impacto no mundo. Seu trabalho preparou o caminho para o futuro, e fomos abençoados por sua fidelidade".

Nascida em 1924, Echols cresceu em uma fazenda de tabaco na Carolina do Norte, muitas vezes completando suas tarefas enquanto lia qualquer livro que pudesse encontrar. Sua igreja de infância, Abbots Creek Missionary Baptist Church, incutiu nela a crença inabalável de que Deus a amava e a todas as crianças do mundo - uma crença que guiou seu caminho profissional.

Echols tinha esperança de se tornar um missionário estrangeiro. Quando aquela porta ficou fechada após sua formatura na Mars Hill College, ela se matriculou na Escola de Treinamento da União Missionária Feminina no Kentucky e se formou em 1949 com um Bacharelado em Educação Religiosa. Após a graduação, ela começou sua longa carreira profissional em organizações batistas, sempre procurando maneiras de servir seus vizinhos no país e no exterior.

Como muitas jovens líderes batistas, seu primeiro emprego na vida batista foi através da União de Estudantes Batistas (BSU). Seu primeiro cargo no ministério foi como diretora da BSU para o Eastern State College, onde foi responsável por nutrir o ambiente espiritual para 500 estudantes orientais que eram batistas. Em 1953, ela passou do Eastern para uma posição de liderança em todo o estado como secretária associada do Departamento do Sindicato dos Estudantes do Kentucky. Echols descreve sua maior realização nesta posição como a criação do primeiro retiro para estudantes internacionais, que se tornou um evento anual no Kentucky e se espalhou para outros departamentos estaduais da BSU. A Echols se conectaria primeiro com a BWA nesta função enquanto participava da Conferência Mundial da Juventude Batista de 1958 em Toronto, Canadá. No total, a Echols trabalhou 11 anos no Kentucky, falando freqüentemente com estudantes em todo o Kentucky e nos estados vizinhos.

Em 1960, Echols deixou Kentucky para se tornar o diretor estadual associado de trabalho estudantil da Convenção Batista da Louisiana (LBC). A LBC havia reconhecido a necessidade de um ministério para estudantes internacionais, e Echols estava ansioso para fazer crescer este trabalho nos campi universitários em todo o estado. Neste papel, ela se reconectou com a BWA na Conferência Mundial da Juventude Batista em Beirute, Líbano, em 1963.

O trabalho da Echols com estudantes universitários internacionais foi um desafio direto à segregação na Louisiana e chegou ao conhecimento do Conselho de Cidadãos (brancos) em 1964. Os estudantes africanos frequentemente perguntavam a Echols sobre os maus tratos infligidos aos afro-americanos por tantos que afirmavam ser cristãos. Para tratar dessas preocupações, Echols começou a convidar estudantes americanos, brancos e negros, para os eventos para estudantes internacionais. No retiro de 1964, vários estudantes do Grambling College e de outras escolas em Baton Rouge e Nova Orleans estavam participando.

O Conselho dos Cidadãos ouviu que os batistas haviam realizado um evento misto durante as férias de Ação de Graças de 1964, e dois de seus líderes vieram a Alexandria para exigir respostas. Echols foi o único funcionário disposto a falar com eles, e o artigo que escreveram sobre a reunião acabou custando-lhe um emprego que ela amava.

O 31 de dezembro de 1964, edição do jornal The Citizens' Council, The Councilor, liderou com a história "Baptist Student Leader Louises Negro Agitator" (Líder Estudantil Batista Elogia Agitador Negro). O artigo descreve, mas não menciona, a conferência internacional de estudantes como segue: "Um recente conclave de estudantes universitários patrocinado pelos batistas, realizado em Nova Orleans, tinha um forte sabor de Basin Street, com meninos de pele escura e meninas claras se encontrando em uma base social". O artigo cita Echols como acreditando que "Martin Luther King ficará na história como o maior cristão de nosso tempo", e que, mesmo no contexto do casamento inter-racial, ela acreditava que todos tinham o direito de escolher com quem se casar. O artigo resume o encontro: "A senhorita Hayworth foi genial e não estava com disposição para dar desculpas. Com franca honestidade, ela disse a seus visitantes segregacionistas que admira o Dr. King, acredita no matrimônio e participa ativamente da integração social. Ela disse que baseou todas essas crenças em sua própria interpretação das escrituras".

Entre os 117.000 assinantes nacionais estavam numerosos pastores e líderes leigos da Louisiana Baptist que começaram a escrever a convenção estadual no início de 1965 exigindo uma explicação. Alguns apoiaram as opiniões da Echols e encorajaram a denominação a tomar uma posição forte contra o Conselho dos Cidadãos, mas a maioria ficou muito chateada com o fato de que um funcionário denominacional traria vergonha à convenção desta forma. Apesar do apoio de vários líderes da Convenção Batista do Sul e igrejas da Louisiana, como a St. Charles Avenue Baptist em Nova Orleans, ela não conseguiu resistir ao recuo. Algumas das cartas críticas continham ameaças de morte, enquanto outras ameaçavam uma redução ou eliminação de seu Programa Cooperativo, caso ela permanecesse como membro da equipe.

A vereadora publicaria pelo menos mais dois artigos sobre o assunto, portanto, no verão de 1965 Echols sabia que não poderia ficar na Louisiana. Ela descreveu 1965 como seu "briar patch" e foi sempre grata pela reunião da Aliança Mundial Batista em Miami, Flórida, EUA, naquele verão em que aceitou a oferta de Jane e Bob Denny de morar com eles em Arlington, Virgínia, EUA, e buscar oportunidades de emprego na capital do país.

Echols começou sua carreira em DC no Comitê Conjunto Batista de Liberdade Religiosa (BJC), então chamado de Comitê Conjunto Batista de Assuntos Públicos. Durante sete anos, ela foi diretora assistente de serviços de informação da BJC, o que também lhe permitiu ser redatora da equipe da Imprensa Batista. Como jornalista credenciada nos anos 60, Echols foi uma pioneira na cobertura do Congresso, da Suprema Corte dos EUA e de outras notícias políticas que saíam da capital. Seus artigos na Baptist Press, particularmente aqueles relacionados à fome, pobreza e questões femininas, foram publicados em noticiários religiosos e seculares de todo o país.

Echols deixou a BJC para trabalhar em igrejas locais na área de D.C. Em 1979, Echols veio para a Igreja Batista McLean em McLean, Virginia, EUA, onde iniciou um ministério internacional que continua até os dias atuais. Echols permaneceu um membro ativo da McLean Baptist quando aceitou o cargo de diretora do Departamento de Mulheres da Aliança Mundial Batista, em 1986.

Seu amor pelas pessoas, viagens e todas as coisas internacionais foram mais plenamente realizados no BWA. Ela visitou mais de 50 países durante seu mandato e foi uma escritora prolífica, acompanhando as mulheres batistas em todo o mundo. Além de apresentar as histórias das mulheres batistas internacionais ao público norte-americano escrevendo suas histórias para publicações americanas e canadenses, a Echols estabilizou as conexões dos membros do Departamento de Mulheres.

Na Comissão de Ética Cristã de 1989 da BWA em Zagreb, Iugoslávia, ela apresentou um trabalho pioneiro sobre as questões que as mulheres batistas ao redor do mundo enfrentavam. Dividindo o relatório em regiões geográficas globais, Echols discutiu as questões básicas de sobrevivência que as mulheres enfrentam, seus papéis em suas igrejas, visões sobre ordenação e obstáculos a serem superados. Echols observou: "As mulheres querem passar do que elas percebem como 'servidão' para 'parceria' e, com os homens, encontrar um verdadeiro servantinho dentro da igreja". A Echols também criou e publicou o primeiro diretório do Departamento de Mulheres em 1993. Rastrear os nomes e informações de contato de todos os sindicatos de mulheres e seus líderes que faziam parte da rede formal e informal do BWA foi um enorme empreendimento.

Echols se aposentou oficialmente do BWA em 31 de julho de 1994, em uma festa de gala em Uppsala, Suécia, com a presença de mulheres batistas de todo o mundo. Como sua sucessora ainda não havia sido nomeada, Echols permaneceu no BWA até março de 1995, finalmente deixando o ministério profissional pago aos 70 anos de idade.

Patsy Davis, que mais tarde serviu como Diretora do Departamento de Mulheres do BWA de 1998 a 2015, compartilhou que "Beth era uma mulher dotada por Deus que usava seus dons para amar e ministrar às mulheres batistas em todo o mundo. Ela era uma amiga, mentora e uma pessoa divertida para estar com ela".

Outro marco para Echols no início de seu mandato no BWA foi ser ordenado ao ministério evangélico em 26 de junho de 1988, pela Igreja Batista McLean. A ordenação foi algo que ela havia considerado, mas nunca antes buscado. Echols concordou somente após considerar em oração seu impacto potencial sobre as várias líderes batistas internacionais que ela estava liderando, apoiando e encorajando. Em um cenário que lembrava sua partida da Louisiana, vários líderes batistas masculinos tentaram impedir sua ordenação ligando para ela e contatando a liderança da BWA para apresentar suas objeções. Desta vez eles não tiveram sucesso, e ela foi ordenada quase 40 anos depois de terminar seus estudos no seminário.

Ao se aposentar, o compromisso da Echols com o ministério internacional foi honrado de várias maneiras. O Departamento de Mulheres estabeleceu um fundo em sua homenagem para ajudar os batistas africanos na compra de uma sede para a All Africa Baptist Fellowship e fornecer alívio em Ruanda. Em 2000, a Igreja Batista McLean dedicou uma grande sala de aula da Escola Dominical ao ministério da Echols, rebaptizando-a de World Missions Center. A sala é decorada com mais de 300 itens que Echols adquiriu enquanto trabalhava para o Departamento de Mulheres. Ainda em uso, é um belo testemunho da diversidade e das semelhanças dos grupos batistas de todo o mundo, e do legado de uma mulher cujos atos comuns de obediência consistente os levaram a um pouco mais de harmonia uns com os outros.

"Beth foi uma líder fiel e corajosa, que lutou a boa luta. Temos muito a agradecer ao refletir sobre sua vida e muito a aspirar ao refletir sobre seu legado", disse Elijah Brown, Secretário Geral do BWA.

Echols é precedido na morte por seu primeiro marido, Robert MacClaren (1986), e seu segundo marido, Pat Echols (2012). Ela é sobrevivida pela família na Virgínia e na Carolina do Norte e por muitos amigos ao redor do mundo. Os detalhes do serviço memorial estão a caminho. Doações para memorializar Beth Hayworth Echols podem ser feitas em BaptistWorld.org/give. Aqueles que desejam compartilhar uma homenagem são convidados a fazê-lo visitando BaptistWorld.org/honoring-beth-echols.

Nota: Agradecimentos especiais à Rev. Jennifer Hawks por seu trabalho diligente na pesquisa e crônica da vida de Beth Echols e por seu serviço como a principal autora deste lançamento.

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Beth Echols, ex-diretora do Departamento de Mulheres do BWA, faleceu em 10 de dezembro de 2020, aos 96 anos de idade. (Foto gentilmente cedida pelo Comitê Conjunto Batista de Liberdade Religiosa)