Die ehemalige Leiterin der BWA-Frauenabteilung, Beth Hayworth Echols, verstirbt im Alter von 96 Jahren

BWA ruft Baptisten auf, ihr Vermächtnis der Gastfreundschaft und des Einsatzes für die Menschenrechte zu ehren
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(FALLS CHURCH, VIRGINIA - 16. Dezember 2020)

Beth Hayworth Echols, ehemalige Direktorin der Frauenabteilung der Baptistischen Weltallianz (BWA) und leidenschaftliche Fürsprecherin für ihre weltweiten Nachbarn, starb am 10. Dezember in ihrem Haus in McLean, Virginia, USA, im Alter von 96 Jahren. Während ihres Dienstes bei der BWA von 1986-1995 war sie als Beth Hayworth MacClaren bekannt. Die BWA ruft alle Baptisten auf, sich an ihr Vermächtnis der Gastfreundschaft und des Eintretens für die Menschenrechte zu erinnern und es zu ehren und in dieser Zeit für ihre Familie zu beten.

"Beth Echols hatte ein Herz für die Welt. Lange bevor sie ihre Rolle als Geschäftsführerin der BWA-Frauenabteilung übernahm, kümmerte sie sich liebevoll und fürsorglich um internationale Menschen in ihrer Umgebung. Das machte sie zu einer natürlichen Besetzung für die Rolle der Geschäftsführerin", sagte Moreen Sharp, Interimsgeschäftsführerin der BWA-Frauen. "Ihre Amtszeit war eine Zeit großer Veränderungen sowohl in der BWA als auch auf globaler Ebene, aber sie sorgte für ein starkes Fundament - sie arbeitete vertrauensvoll mit ihrem Team zusammen, nahm sich der Probleme von Frauen an und brachte Frauen zusammen, um in der Welt etwas zu bewirken. Ihre Arbeit ebnete den Weg für die Zukunft, und wir sind durch ihre Treue gesegnet worden."

Geboren 1924, wuchs Echols auf einer Tabakfarm in North Carolina auf und erledigte oft ihre Hausarbeiten, während sie jedes Buch las, das sie finden konnte. Die Gemeinde ihrer Kindheit, die Abbots Creek Missionary Baptist Church, vermittelte ihr den unerschütterlichen Glauben, dass Gott sie und alle Kinder der Welt liebt - ein Glaube, der ihren beruflichen Weg bestimmte.

Echols hatte gehofft, eine Auslandsmissionarin zu werden. Als diese Tür nach ihrem Abschluss am Mars Hill College verschlossen blieb, schrieb sie sich an der Women's Missionary Union Training School in Kentucky ein und schloss 1949 mit einem Bachelor of Religious Education ab. Nach ihrem Abschluss begann sie ihre lange Karriere als Angestellte in baptistischen Organisationen, immer auf der Suche nach Möglichkeiten, ihren Nachbarn im In- und Ausland zu dienen.

Wie viele junge baptistische Leiterinnen kam sie über die Baptist Student Union (BSU) zu ihrem ersten Job im baptistischen Leben. Ihre erste Dienstposition war die BSU-Leiterin am Eastern State College, wo sie für die Pflege des geistlichen Umfelds von 500 baptistischen Studenten des Eastern verantwortlich war. Im Jahr 1953 wechselte sie von Eastern in eine landesweite Führungsposition als stellvertretende Studentensekretärin für die Studentenvereinigung von Kentucky. Echols beschreibt als ihre größte Errungenschaft in dieser Position, dass sie das erste Retreat für internationale Studenten ins Leben rief, das zu einer jährlichen Veranstaltung in Kentucky wurde und sich auf andere BSU-Abteilungen des Bundesstaates ausbreitete. Echols kam zum ersten Mal in dieser Funktion mit der BWA in Kontakt, als sie 1958 an der Baptistischen Weltjugendkonferenz in Toronto, Kanada, teilnahm. Insgesamt arbeitete Echols 11 Jahre in Kentucky und sprach häufig zu Studenten in ganz Kentucky und in den Nachbarstaaten.

Im Jahr 1960 verließ Echols Kentucky, um stellvertretender Leiter der Studentenarbeit der Louisiana Baptist Convention (LBC) zu werden. Die LBC hatte die Notwendigkeit eines Dienstes an internationalen Studenten erkannt, und Echols war bestrebt, diese Arbeit an den Universitäten des Staates auszubauen. In dieser Funktion kam sie 1963 auf der Baptistischen Weltjugendkonferenz in Beirut, Libanon, wieder mit der BWA in Kontakt.

Echols' Arbeit mit internationalen College-Studenten war eine direkte Herausforderung an die Rassentrennung in Louisiana und erregte 1964 die Aufmerksamkeit des (weißen) Citizens' Council. Afrikanische Studenten fragten Echols oft über die Misshandlung von Afroamerikanern durch so viele, die behaupteten, Christen zu sein. Um diese Bedenken anzusprechen, begann Echols, amerikanische Studenten, sowohl schwarze als auch weiße, zu den Veranstaltungen für internationale Studenten einzuladen. Bei den Exerzitien 1964 nahmen mehrere Studenten vom Grambling College und anderen Schulen in Baton Rouge und New Orleans teil.

Der Bürgerrat erfuhr, dass die Baptisten über die Thanksgiving-Feiertage 1964 eine gemischtrassige Veranstaltung abgehalten hatten, und zwei ihrer Führer kamen nach Alexandria, um Antworten zu verlangen. Echols war die einzige Mitarbeiterin, die bereit war, mit ihnen zu sprechen, und der Artikel, den sie über das Treffen schrieben, kostete sie schließlich ihren Job, den sie liebte.

Die Ausgabe vom 31. Dezember 1964 der Zeitung des Bürgerrats, The Councilor, begann mit der Geschichte "Baptist Student Leader Praises Negro Agitator". Der Artikel beschreibt die internationale Studentenkonferenz wie folgt, nennt aber keinen Namen: "Ein kürzlich von den Baptisten gesponsertes Konklave von College-Studenten, das in New Orleans abgehalten wurde, hatte ein starkes Basin-Street-Aroma, mit dunkelhäutigen Jungen und hellen Mädchen, die sich auf einer sozialen Basis trafen." Der Artikel zitiert Echols mit der Überzeugung, dass "Martin Luther King als der größte Christ unserer Zeit in die Geschichte eingehen wird", und dass sie, auch im Zusammenhang mit der Rassenheirat, glaubte, dass jeder das Recht habe, zu wählen, wen er heiraten wolle. Der Artikel fasst das Treffen zusammen: "Miss Hayworth war genial und nicht in der Stimmung, Ausreden anzubieten. Mit geradliniger Ehrlichkeit erzählte sie ihren segregationistischen Besuchern, dass sie Dr. King bewundert, an Mischehen glaubt und sich aktiv an der sozialen Integration beteiligt. Sie sagte, dass sie all diese Überzeugungen auf ihre eigene Interpretation der heiligen Schriften stützt."

Unter den 117.000 landesweiten Abonnenten waren zahlreiche Pastoren und Laienführer der Louisiana Baptists, die Anfang 1965 begannen, der State Convention zu schreiben und eine Erklärung zu verlangen. Einige unterstützten Echols' Ansichten und ermutigten die Denomination, eine starke Position gegen den Bürgerrat einzunehmen, aber die meisten waren höchst verärgert darüber, dass ein Mitarbeiter der Denomination auf diese Weise Schande über die Konvention bringen würde. Trotz der Unterstützung von mehreren Leitern der Southern Baptist Convention und von Gemeinden in Louisiana wie der St. Charles Avenue Baptist in New Orleans konnte sie die Gegenreaktion nicht aushalten. Einige der kritischen Briefe enthielten Todesdrohungen, andere drohten mit einer Reduzierung oder Streichung ihrer Spenden im Rahmen des Cooperative Program, wenn sie Mitarbeiterin bliebe.

Der Councilor veröffentlichte mindestens zwei weitere Artikel zu diesem Thema, so dass Echols im Sommer 1965 wusste, dass sie nicht in Louisiana bleiben konnte. Sie beschrieb das Jahr 1965 als ihren "briar patch" und war immer dankbar für das Treffen des Baptistischen Weltbundes in Miami, Florida, USA, in diesem Sommer, wo sie das Angebot von Jane und Bob Denny annahm, bei ihnen in Arlington, Virginia, USA, zu leben und nach Arbeitsmöglichkeiten in der Hauptstadt der Nation zu suchen.

Echols begann ihre D.C.-Karriere beim Baptist Joint Committee for Religious Liberty (BJC), das damals noch Baptist Joint Committee on Public Affairs hieß. Sieben Jahre lang war sie stellvertretende Leiterin der Informationsdienste des BJC, was es ihr ermöglichte, auch als Redakteurin für Baptist Press tätig zu sein. Als akkreditierte Reporterin in den 1960er Jahren war Echols eine Pionierin in der Berichterstattung über den Kongress, den Obersten Gerichtshof der USA und andere politische Themen, die aus der Hauptstadt kamen. Ihre Artikel bei Baptist Press, vor allem jene, die sich mit Hunger, Armut und Frauenfragen befassten, wurden in religiösen und säkularen Nachrichtenorganen im ganzen Land veröffentlicht.

Echols verließ BJC, um in lokalen Gemeinden im Gebiet von D.C. zu arbeiten. Im Jahr 1979 kam Echols zur McLean Baptist Church in McLean, Virginia, USA, wo sie einen internationalen Dienst begann, der bis heute andauert. Echols blieb ein aktives Mitglied der McLean Baptist Church, als sie 1986 die Position der Leiterin der Frauenabteilung des Baptistischen Weltbundes annahm.

Ihre Liebe zu den Menschen, zum Reisen und zu allem, was international ist, konnte sie bei der BWA noch besser ausleben. Während ihrer Amtszeit besuchte sie mehr als 50 Länder und war eine produktive Autorin, die über Baptistinnen in aller Welt auf dem Laufenden blieb. Echols machte nicht nur das nordamerikanische Publikum mit den Geschichten internationaler Baptistinnen bekannt, indem sie deren Geschichten für amerikanische und kanadische Publikationen schrieb, sondern stabilisierte auch die Mitgliederverbindungen der Frauenabteilung.

Auf der BWA-Kommission für christliche Ethik 1989 in Zagreb, Jugoslawien, legte sie einen bahnbrechenden Bericht über die Probleme vor, mit denen Baptistinnen rund um den Globus konfrontiert sind. Unterteilt in globale geographische Regionen, diskutierte Echols die grundlegenden Überlebensfragen von Frauen, ihre Rolle in ihren Gemeinden, ihre Ansichten zur Ordination und die zu überwindenden Hindernisse. Echols stellte fest: "Frauen wollen von dem, was sie als 'Knechtschaft' empfinden, zu 'Partnerschaft' übergehen und zusammen mit Männern ein wahres Dienertum in der Kirche finden." Echols erstellte und veröffentlichte auch das erste Verzeichnis der Frauenabteilung im Jahr 1993. Das Aufspüren der Namen und Kontaktinformationen aller Frauenverbände und ihrer Leiterinnen, die Teil des formellen und informellen BWA-Netzwerks waren, war ein enormes Unterfangen.

Am 31. Juli 1994 wurde Echols bei einer Gala in Uppsala, Schweden, im Beisein von Baptistinnen aus aller Welt offiziell aus dem BWA verabschiedet. Da ihre Nachfolgerin noch nicht benannt war, blieb Echols bis März 1995 im BWA und schied schließlich im Alter von 70 Jahren aus dem bezahlten Berufsdienst aus.

Patsy Davis, die später als Direktorin der BWA-Frauenabteilung von 1998 bis 2015 diente, teilte mit, dass "Beth eine von Gott begabte Frau war, die ihre Gaben nutzte, um baptistische Frauen auf der ganzen Welt zu lieben und ihnen zu dienen. Sie war eine Freundin, Mentorin und eine Person, mit der man gerne zusammen war."

Ein weiterer Meilenstein für Echols zu Beginn ihrer BWA-Zeit war die Ordination zum Dienst am Evangelium am 26. Juni 1988 in der McLean Baptist Church. Die Ordination war etwas, das sie in Erwägung gezogen, aber nie zuvor angestrebt hatte. Echols willigte erst ein, nachdem sie unter Gebet die möglichen Auswirkungen auf die verschiedenen internationalen baptistischen Leiterinnen, die sie leitete, unterstützte und ermutigte, bedacht hatte. In einem Szenario, das an ihren Weggang aus Louisiana erinnerte, versuchten einige männliche baptistische Leiter, ihre Ordination zu verhindern, indem sie sie anriefen und die Leitung der BWA kontaktierten, um ihre Einwände vorzubringen. Diesmal hatten sie keinen Erfolg, und sie wurde fast 40 Jahre nach Abschluss ihres Seminarstudiums ordiniert.

Nach ihrer Pensionierung wurde Echols' Engagement für den internationalen Dienst auf verschiedene Weise gewürdigt. Die Frauenabteilung richtete ihr zu Ehren einen Fonds ein, um afrikanische Baptisten beim Kauf eines Hauptquartiers für die All Africa Baptist Fellowship zu unterstützen und Hilfe in Ruanda zu leisten. Im Jahr 2000 widmete die McLean Baptist Church einen großen Sonntagsschulraum dem Dienst von Echols und benannte ihn in World Missions Center um. Der Raum ist mit mehr als 300 Gegenständen dekoriert, die Echols während ihrer Arbeit für die Frauenabteilung erworben hat. Er wird immer noch genutzt und ist ein schönes Zeugnis für die Vielfalt und die Gemeinsamkeiten der Baptistengruppen aus aller Welt und das Vermächtnis einer Frau, deren gewöhnliche Taten des konsequenten Gehorsams sie ein wenig mehr in Einklang miteinander brachten.

"Beth war eine treue und mutige Führungspersönlichkeit, die den guten Kampf kämpfte. Wir haben viel, wofür wir dankbar sein können, wenn wir über ihr Leben nachdenken, und viel, wonach wir streben können, wenn wir über ihr Vermächtnis nachdenken", sagte Elijah Brown, Generalsekretär der BWA.

Echols ist ihr erster Ehemann, Robert MacClaren (1986), und ihr zweiter Ehemann, Pat Echols (2012), im Tod vorausgegangen. Sie hinterlässt ihre Familie in Virginia und North Carolina und viele Freunde rund um den Globus. Details zur Gedenkfeier werden noch bekannt gegeben. Spenden zum Gedenken an Beth Hayworth Echols können unter BaptistWorld.org/give getätigt werden. Diejenigen, die einen Beitrag zum Gedenken an Beth Hayworth Echols leisten möchten, sind eingeladen, dies unter BaptistWorld.org/honoring-beth-echols zu tun.

Hinweis: Besonderer Dank gilt Rev. Jennifer Hawks für ihre sorgfältige Arbeit bei der Erforschung und Chronik des Lebens von Beth Echols und für ihren Dienst als Hauptautorin dieser Veröffentlichung.

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Beth Echols, ehemalige Leiterin der BWA-Frauenabteilung, verstarb am 10. Dezember 2020 im Alter von 96 Jahren. (Foto mit freundlicher Genehmigung des Baptist Joint Committee for Religious Liberty)
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